失效专利是指已经失去了法律效力的专利,任何人都可以免费使用。虽然在法律上是失效了,但是这项发明并没有失效,依然是有用的发明、先进的技术,仍然可以发挥出经济效益。充分利用失效专利,往往可以起到事半功倍的作用。

例如,四川某公司收购了一个生产企业,设备齐全但缺乏技术,苦于找不到突破口。该公司查了失效专利后,找到一项因未缴年费而失效的人造板材新技术,只花了两个月的时间,运用这项技术生产出人造板材,正好符合当前保护天然木材资源的潮流,结果大受当地装饰企业的欢迎。

根据失效的原因,中国的失效专利包括以下几种:

(1)专利超过了专利法的规定期限而成为失效专利。发明专利的专利权有效期限为20年,实用新型与外观设计的专利权均为10年。而根据1985年实施的专利法的规定,发明专利有效期15年,实用新型和外观设计专利权均为5年(期限届满前可续展3年),均自申请日起计算。到现在为止,早期申请的专利大多已经过了期限而成为失效专利,如何利用这些失效专利应成为国内企业研究的一个重要课题。
(2)专利权人提前终止专利权而成为失效专利。由于专利授权后需要每年缴纳年费才能维持专利的有效性,大多数专利权人未到期限便停止缴纳年费,所以导致专利权提前终止。从国外专利情况来看,英国专利权维持到第10年的不足50%,维持到届满者仅占18%;法国维持到第10年的约25%,维持到届满者仅5%;德国专利权平均寿命9年,维持届满者仅占4%。专利权人在期限届满前终止的情况包括:没有按照规定缴纳年费的;专利权人以书面声明放弃其专利权的。专利权人提前终止的原因主要有:发现原先的发明不够先进,需要进行改进,或者发现他人的发明更加先进;实施困难,未能转化为成果,又要每年缴纳专利年费,只好放弃专利权。
(3)被国家知识产权局专利复审委员会宣告无效而成为失效专利。由于专利权宣告有全部无效与部分无效之分,由此产生失效专利也有全部失效与部分失效之分。
(4)失效的专利申请。除了以上三种已获得专利权后因为种种原因失去专利权的情况,另外还有一大批尽管已提出专利申请而且已经公开,但却不可能获得授权的专利申请。因为它们从未获得专利权,所以只能称为“失效的专利申请”。

失效的专利申请又分为三种情况:

①放弃获得专利权。当专利局做出授予专利权的决定时,专利申请人未缴纳专利证收费与年费而无法获得专利权;原因基本上与提前终止的原因相同。
②未提出实质审查请求。发明专利自申请日起超过3年未提出实质审查请求,从而无法获得专利权。
③撤回或视为撤回专利申请。申请人主动撤回专利申请,或未在专利要求的期限内答复专利审查通知书,该专利申请视为撤回。
失效专利在其失效后专利局都会予以公告,也会记载在专利登记簿中。在判定其确实不再受法律保护后,就可以无偿使用了。
那么,如何查找失效专利呢?

利用国家知识产权局网,可以免费查找失效专利,从以下三种途径进行有效性判断:

(1)根据时间判断。中国专利最多保护20年,1996年之前申请的专利肯定已经失效。
(2)是否有授权文本。如果没有授权文本,申请提交3年以上,基本上属于失效专利。
(3)查询法律状态。如果有授权文本,就需要查询一下法律状态。

另外,对于出口型制造企业而言,如何查出在中国无效的国外专利呢?
专利法是本国法,任何一个国家授予的专利权都只在授予国本国有效,对其他国家没有任何法律约束力。目前,世界知识产权组织已有170余个会员国,这些国家绝大多数的专利都没有在中国申请专利,所以不受中国专利法保护。因此,我们完全可以充分利用专利的地域性特点,从大量的国外专利中吸取精华,为我所用。所有的国外专利,如果自其申请日起超过一年没有申请中国专利,则该国外专利在中国就成为了公有技术,在中国境内可以无偿使用。
由于越来越多的国外公司重视在中国的专利保护,因此对于国外专利,在使用之前一定要判断其在中国的有效性,以免侵权。国外专利的有效性判断可通过欧洲专利局检索系统查询,利用“Number Search”,查找该国外专利的同族专利,看看其中是否有中国专利;该中国专利的法律状态如何。
如果该国外专利的同族专利不包括中国专利,还需要核对当前日期与该国外专利申请日之间的时间差。
由于中国发明专利申请一般是在申请之后满18个月(一年半)公开,所以判断一个国外专利是否已经申请中国专利,至少要在该国外专利申请日满30个月(两年半)后才会有准确结论,否则是不确定的。例如,如果一件美国专利的申请日是2006年2月16日,它申请中国专利的最后期限是2007年2月15日,如果在2007年2月15日这一天申请中国专利,一般情况下将于2008年8月15日前后公开,只有在公开后公众才能了解该美国专利在中国的申请情况,因此只有在2008年8月15日之后才能判断该美国专利在中国是否无效。
对于世界专利,如果在申请时指定了中国,由于专利合作条约(PCT)规定30个月后进入国家阶段,加上中国专利18个月的公开期,所以世界专利在其申请日4年后才能确定其在中国是否已失效。
因此,一般的国外专利自其本国专利申请30个月(两年半)后、指定了中国的世界专利自其申请世界专利48个月(4年)后,如果其专利族中没有中国专利号,则可以在中国境内无偿使用。